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O Mars Orbiter Maven da NASA salva em uma corrida contra o tempo

A espaçonave Maven da NASA, uma orbitadora de Marte que agora tem quase uma década, está de volta e correndo após um susto que o viu no modo de segurança por vários meses. A atmosfera de Marte e a artesanal volátil evolutiva retomaram a operação científica em 28 de maio de 2022, anunciou recentemente a NASA, depois de se recuperar da questão.

O problema começou em fevereiro de 2022, quando um problema com o sistema de navegação da espaçonave significava que não poderia mais determinar sua orientação. A equipe perdeu contato com a nave espacial em 22 de fevereiro, enquanto executava operações de rotina em suas unidades de medição inercial (IMUS). Existem dois IMUs a bordo da espaçonave, um de backup primário e um. Esses dispositivos usam giroscópios e acelerômetros para medir os movimentos da espaçonave como parte do sistema de navegação. Ambos os IMUS pararam de funcionar, portanto, embora a espaçonave pudesse inicializar e operar seus outros instrumentos, não pôde determinar sua posição no espaço.

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Após uma reinicialização e troca para o computador de backup, o Maven conseguiu obter dados da segunda IMU. Mas essa IMU estava perto do final de sua vida útil, então a espaçonave teve que ser colocada no modo de segurança, um modo de operação mínimo, para evitar danos à IMU ou a qualquer outro sistema.

Como a IMU de backup duraria apenas por tanto tempo, a equipe correu para terminar uma alternativa de navegação em que estava trabalhando. Esse sistema usou as estrelas para determinar a posição da espaçonave sem a necessidade de uma IMU. No que a NASA descreve como uma corrida contra o tempo, a equipe da Lockheed Martin, fabricante da nave espacial, teve que desenvolver esse novo modo cinco meses antes do previsto para implantar-o para o MAVEN, para que a espaçonave pudesse continuar trabalhando.

Quando a equipe enviou o novo software para Maven em abril, eles desligaram a IMU de backup, para salvá-lo, caso seja necessário novamente no futuro. Eles testaram o novo sistema e alimentaram os instrumentos do orbitador e, uma vez confirmado que tudo estava funcionando, a nave espacial retomou as operações completas.

Além de coletar dados sobre a atmosfera de Marte, o Maven também atua como um relé de comunicação, transmitindo dados entre os exploradores de Marte na superfície, como o rover perseverante e a Terra. Com a retomada de suas atividades em ambas as capacidades, a NASA afirma que deve ser capaz de continuar operando no futuro, embora a equipe precise encontrar novas maneiras de controlar a espaçonave nas poucas vezes por ano em que os IMUs são necessários.

Este foi um desafio crítico que a missão enfrenta, mas graças ao trabalho de nossa equipe de naves e operações, o Maven continuará produzindo ciências importantes e operando como um revezamento para os ativos de superfície até o final da década, disse Shannon Curry, Maven’s Investigador principal da Universidade da Califórnia, Berkeley, em comunicado. Eu não poderia estar mais orgulhoso da nossa equipe.