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O legado de Sally Ride: a primeira mulher da America no espaço

Of all the barriers to equality that women smashed in the 1960s and 1970s, one of the most exciting was seeing women leave the Earth and join the exploration of space. No one is better known to represent this achievement than Sally Ride, a NASA astronaut who became the first American woman in space in 1983. We spoke to Jennifer Ross-Nazzal, historian at NASA’s Johnson Space Center, about Ride’s career at NASA and the long reach of her legacy for women in science and beyond.

Conteúdo

  • Diversifying space
  • Not-so-public relations
  • A lasting legacy

NASA in the 1960s and 1970s was not a welcoming environment for women. Even though pioneering Black women like Mary Jackson and Katherine Johnson were instrumental in both getting men to the moon in the Apollo missions and demonstrating that women had valuable skills to share in spaceflight, the agency remained overwhelmingly white and male. The Astronaut Corps was even more so, being entirely staffed by white men up until 1978.

This was highlighted by Ruth Bates Harris, a Black woman who was appointed NASA’s Director of Equal Employment Opportunity in 1971 and who produced a highly critical report, calling the agency’s equal opportunity efforts “a sham.” For this forthright honesty, she was fired from NASA in 1973.

This firing was widely criticized in the media and left many members of the public outraged, to the extent that NASA faced a congressional investigation about the issue. Harris was eventually rehired into a different position, but the incident demonstrated that the agency needed to change with the times and become a more diverse environment if it wanted the continued support of the public.

Sally Ride: America's First Woman in Space

Diversifying space

That change began with the recruitment of a more diverse group of astronaut candidates, who would become the famous NASA Astronaut Group 8 announced in 1978. This group of 35 astronauts included Sally Ride along with five other women, as well as the first Black and Asian American astronauts.

Recruiting women and members of other minorities took some time, however, as many were skeptical that NASA was really interested in hiring from outside of its traditional pool. “It took some convincing for women to believe that NASA was actually going to select women,” Ross-Nazzal said. “Initially, there was some reticence over whether the agency was really serious about this.”

To encourage people from minorities to apply, NASA hired Star Trek actress Nichelle Nichols to promote recruitment. Nichols recalled telling NASA at the time, as reported by Wired, “I am going to bring you so many qualified women and minority astronaut applicants for this position that if you don’t choose one… everybody in the newspapers across the country will know about isto.”

Her mission was a success, and from the moment NASA Astronaut Group 8 was announced the public was fascinated by Ride and her female colleagues. They were the object of intense – and often sexist – media coverage. “They focused on the diets of these women, what they ate, how they exercised. They also focused on their weight,” Ross-Nazzal said. “You never saw that with the men.”

The coverage of the female astronauts also focused on their femininity, Ross-Nazzal said, such as their cooking skills, how well they kept their houses, and how their husbands felt about their careers. While their skills and expertise were acknowledged – these were women with PhDs and medical degrees – they still faced additional scrutiny related to their gender when compared to men. There was even an astronaut trainer who admitted to Ross-Nazzal that he was unsure if women would be up to the physical challenges of the job when the class began, but Ride and her colleagues met every challenge put in front of them.

Not-so-public relations

Ride herself was somewhat uncomfortable in the spotlight. “She was never a huge promoter of herself,” Ross-Nazzal said. “She liked her privacy. That was one of the complaints of the media – that she was too prickly, that she was not open enough.” While other female astronauts like Anna Fisher embraced their roles as prominent public figures, Ride was more reserved and focused on her work.

This reservation extended to her private life. After her death, it was revealed that Ride had been in a long-term relationship with tennis player Tam O’Shaughnessy, making Ride the first known lesbian astronaut. She never spoke about her sexuality publicly, which was understandable in a culture in which being outed as LGBT would be a career-ender for most people. Her sister, Bear Ride, said at the time that Sally never hid her relationship from her family but she chose not to speak about her sexuality because she valued her privacy.

Este personagem privado não diminuiu a apreciação do público de passeio e excitação quando levou sua primeira viagem ao espaço, no entanto. Em 18 de junho de 1983, passeio voou a bordo do STS-7 Space Shuttle Mission, tornando-se a primeira mulher americana no espaço. Multidões reuniram-se para Kennedy Space Center para vê-la e os outros astronautas, com muitos vestindo camisetas emblazoned com “passeio, passeio de passeio” da música Mustang Sally.

“Havia muito interesse nessa missão porque foi um primeiro, e representa muito a muitas mulheres americanas”, disse Ross-Nazzal. “Foi realmente um grande negócio para as mulheres americanas ver esse herói – alguém que tinha feito isso.”

A missão STS-7 implantou dois satélites, um para o Canadá e outro para a Indonésia. Ride and Colleague John Fabian também operou o braço robótico do ônibus para implantar e depois recapturar um satélite de palete de transporte (Spas-1) que carregava experiências científicas.

O ônibus espacial pousou seis dias após a decolagem, mas devido ao mau tempo, tinha que pousar na Base da Força Aérea de Edwards em vez de Kennedy, como tinha sido planejado. “Então, como você pode imaginar, havia muitas pessoas lá que estavam muito desapontadas”, disse Ross-Nazzal. “Eles queriam ver Sally!”

A segunda missão espacial do passeio não chegou muito depois, em 1984. A missão STS-41-G transportou o passeio junto com uma segunda astronauta feminina, Kathy Sullivan, que se tornou a primeira mulher americana a ir em uma espaços espacial.

Ambas as missões usaram o desafiante do ônibus espacial. O passeio foi atribuído a uma terceira missão, mas em 1986 esse ofício foi destruído após o levantamento, matando sete tripulantes, no que é conhecido como o desastre do Challenger. Seguindo isso, a missão subseqüente do passeio foi cancelada como o programa Space Shuttle foi interrompido para investigar a causa do acidente.

O passeio se juntou a uma comissão presidencial para rever o acidente, chamado Rogers Commission, e depois depois mudou-se para a sede da NASA para trabalhar em um relatório sobre o futuro da viagem espacial. Ela deixou a NASA em 1987 para trabalhar na academia, mas ela continuou trabalhando na educação e defesa do espaço até a morte em 2012.

Um legado duradouro

Seu legado como a primeira mulher americana no espaço tem sido longa e influente. Como um astronauta, passeio foi efetivamente o rosto da NASA – e as pessoas viram que, pela primeira vez, a face da luz espacial poderia ser uma mulher. “Quando as pessoas pensam na NASA, pensam nos astronautas”, disse Ross-Nazzal. “Então eles são muito proeminentes na psique dos Estados Unidos quando pensam sobre a agência espacial.”

Desde o primeiro momento em que foram introduzidos ao público, passeio e seus colegas femininos no grupo de astronauta 8 eram figuras e inspirações para as mulheres em todo o país. “Para igualdade de emprego e programas de mulheres, eles teriam essas seis mulheres que foram selecionadas [como astronautas] em ’78 conversam nesses eventos”, disse Ross-Nazzal. Os seis foram vistos como um símbolo de como os tempos estavam mudando, e como, mesmo que fosse difícil para as mulheres alcançaram altos níveis em certos empregos na época, houve o início da equidade em algo como alto perfil que o programa espacial.

Há mulheres na NASA, atualmente que disseram que foram inspiradas por andar também. Ellen Ochoa, ex-diretor do Johnson Space Center e um antigo astronauta que se tornou a primeira mulher hispânica no espaço, estava trabalhando em seu Ph.D. em Stanford, onde o passeio também completou seu Ph.D. e pensando em se tornar um astronauta. “Ela viu Sally nessa posição, e todas as outras mulheres da” classe de 78 e pensavam: “Talvez não seja uma coisa tão estranha que seja um astronauta”, disse Ross-Nazzal.

Outro ex-adjunto de astronauta e adjunto atual da NASA, Pam Melroy, foi inspirado por andar também. “[Melroy] disse que sempre sabia que ela queria ser um astronauta, mas quando viu Sally andar em 1983, isso realmente cimentou essa ideia para ela”, disse Ross-Nazzal. “[Ride] teve influência nessas mulheres, plantando essa semente”.

Ela também deu à inspiração para as mulheres em todas as esferas da vida, não apenas naqueles empregos em ciências. Ela vai ao espaço era uma mudança cultural na percepção do que as mulheres podiam fazer e ser, de acordo com Ross-Nazzal disse: “Foi um sinal dos tempos que as mulheres finalmente conseguiram. Houve tão poucos astronautas até que esse tempo era realmente um grande negócio. As mulheres finalmente eram parte de um grupo de elite de panfletos espaciais… tinha um tremendo impacto na cultura americana “.

Quanto ao passeio, ela era uma pessoa privada que por necessidade se colocou em visão pública, e fazendo isso mudou a história da luz espacial americana. “Eu nunca fui para a física ou o corpo de astronauta para me tornar um modelo”, disse a revisão de negócios de Harvard em algumas semanas antes de sua morte. “Mas depois do meu primeiro voo, ficou claro para mim que eu era um.” Ao longo de sua carreira, ela se tornou consciente de quanta influência ela tinha sobre como uma geração de mulheres se viu e o que poderiam se tornar. Como ela colocou: “Você não pode ser o que você não pode ver”.